Le papier thermique est un type de papier spécial destiné au processus d'impression thermique et doté d'un revêtement spécial. Du côté de l'impression, le papier thermique contient des formateurs d'encre et des développeurs d'encre. La chaleur est transférée par un tampon thermique, un ressort thermique ou un faisceau laser et l'écriture devient ainsi visible en faisant fondre les colorants à haute température.

De quoi est fait le papier thermique ?

Le papier thermique se compose essentiellement de trois couches : Le papier de base est relativement fin (41,5 g/m2 à titre de comparaison - le papier normal pèse 80 g/m2) ; la couche Z et la couche thermique pèsent ensemble environ 11,5 g/m2.   L'utilisateur peut choisir entre trois couleurs de police, mais le noir est manifestement la couleur la plus fréquemment choisie. Des températures d'impression différentes permettent d'obtenir plusieurs niveaux de couleur sur du papier thermique approprié dans des imprimantes spéciales.

L'épaisseur du papier est déterminante pour la durabilité. Le papier plus épais a une meilleure tolérance aux contraintes mécaniques. Pour l'impression de reçus, un grammage de 48 à 55g/m² est sélectionné en standard, tandis que des qualités de papier plus stables sont utilisées pour les billets d'entrée, les tickets et les billets de loterie.  Il existe du papier thermique, qui se décolore mal au bout d'un temps très court, mais il y a aussi du papier dont la durabilité est garantie pendant 25 ans. 

Cependant, l'impression sur du papier thermique n'est généralement pas considérée comme étant à l'épreuve des documents. Par conséquent, pour les documents qui doivent être conservés pendant des années, les copies doivent être imprimées sur du papier ordinaire. Le papier thermique s'estompe lorsqu'il est exposé à la lumière directe du soleil et à la chaleur. L'industrie travaille à plein régime à de nouveaux développements et a déjà obtenu quelques succès, notamment de grands progrès dans la capacité de stockage du papier thermique imprimé.